El Árbol del Mes de Marzo: El Balsa (Ochroma Pyramidale)

El árbol del mes de marzo es el  balsa (Ochroma pyramidale), una especie pionera conocida por su rápido crecimiento y madera ligera.

Originaria de América, el  balsa se ??encuentra en toda la región, desde el sur de Brasil hasta México. Hoy en día, el  balsa se ??halla también en varias otras regiones tropicales y subtropicales del mundo. El balsa es un miembro de la familia Malvaceae, que también incluye el panamá (Sterculia apetala), el cuipo (Cavinillesia platanifolia) y la ceiba (Ceiba pentandra).

Un balsa pionero c. Guillermo Duran
Un balsa pionero c. Guillermo Duran

El balsa es conocido por crecer muy rápidamente–los árboles pueden alcanzar alturas de 30 metros en tan sólo 10 a 15 años. Debido a que el árbol crece tan rápidamente, la madera del balsa es extremadamente ligera, y es aún menos densa que el corcho. Pero a pesar de su aparente ligereza, la madera del balsa es relativamente fuerte, y se considera una madera comercial.

Siendo muy boyante (la densidad de la madera de balsa es una quinta parte de la densidad del agua), la madera de balsa es común en la construcción de cubiertas y cascos de barcos. También se utiliza con frecuencia en los laminados, en combinación con otros materiales reforzados para construir cosas como las turbinas de viento, pisos de automóviles, y las paletas de ping-pong. La madera de balsa es muy popular para la construcción de varios tipos de modelos de cosas, y se utiliza a menudo para hacer palitos de helados y otros productos desechables. Hoy en día, el 95% de la madera de balsa comercial se cultiva en Ecuador, gran parte de ella en plantaciones densas.

Hojas y flores del balsa c. Edwina von Gal
Hojas y flores del balsa c. Edwina von Gal

En Panamá, el árbol de balsa generalmente florece en el comienzo de la estación seca. Las grandes flores de color amarillo-blanco del  balsa se ??abren durante la noche, revelando pozos  de néctar que pueden contener más de una pulgada de profundidad. Una gran variedad de animales se alimentan del néctar de la flor del balsa, llevando el polen de un árbol a otro en el proceso. Los murciélagos, conocidos como nectarivoros nocturnos, se pensó una vez que eran los principales polinizadores del la balsa. Pero en los últimos años los investigadores han llegado a darse cuenta de que los murciélagos pueden jugar un papel pequeño en comparación con otros consumidores de néctar más prolíficos que visitan los árboles de balsa en todo el trópico, como los monos capuchinos, kinkajous y olingos. Para más información sobre el florecimiento del Ochroma y fotos de los muchos polinizadores invitados a la fiesta, vea esta publicación especial de National Geographic.

El fruto del árbol Ochroma es una vaina curvada y estriada con hasta 15 cm de longitud. Las vainas se abren para revelar un material algodónoso y esponjoso que rodea varias semillas pequeñas. Las semillas del  balsa se ??dispersan principalmente por el viento. La brisa arrastra las fibras suaves y pálidas, llevándolas a nuevos lugares.

Frutas del balsa, antes y despues de abrir c. Edwina von Gal
Frutas del balsa, antes y despues de abrir c. Edwina von Gal

Con sus grandes hojas palmeadas y lobuladas y su rápido crecimiento, el balsa es un pionero efectivo, a menudo una de las primeras especies en colonizar espacios sin árboles. Sus anchas hojas proporcionan sombra para las especies de crecimiento más lento que con el tiempo se elevan a una posición dominante en las secciones maduras del bosque. Estas especies de sucesión tardía ganan eventualmente a los que empiezan rápido como los Ochromae, que tienden a vivir sólo 30 o 40 años, un tiempo relativamente corto en el mundo de los árboles.

¡Salgan a mirar el balsa que todavía está en flor!

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